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CIENCIA / ESPACIO
jueves 17 octubre, 2019

Ronquidos, sal y la posibilidad de la vida: los últimos descubrimientos sobre Marte

Gracias a la tecnología, nuevos conocimientos ayudan a conocer más sobre el planeta rojo. Los puntos más llamativos.

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Imagen de carácter ilustrativo de una sonda en Marte. Foto: Gentileza NASA

Marte es desde hace décadas un blanco de interés por los especialistas, sobre todo por la cercanía del planeta a la Tierra y la posibilidad, aún no concretada, de que los humanos lo habiten. Ahora, y gracias a las misiones realizadas en el planeta rojo, se puede conocer un poco más acerca de él. Muchos de los descubrimientos son más que llamativos.

Vida. La posibilidad de que haya vida en Marte es una idea que ronda hace mucho. En los últimos días, el excientífico de la NASA Gilbert V. Levin publicó un artículo en la revista Scientific American titulado 'Estoy convencido de que encontramos evidencia de vida en Marte en la década de 1970', y allí dio detalles de un experimento en el cual la agencia espacial envió las misiones no tripuladas Viking al planeta rojo en 1976, en el que hace referencia a los resultados positivos de la misma. 

El experimento en cuestión, llamado Labeled Release ("Liberación Etiquetada", o LR), fue diseñado para analizar el suelo en busca de materia orgánica. “Parecía que habíamos respondido esa cuestión definitiva”, detalló el hombre en el texto. En la misión, las sondas Viking colocaron nutrientes en las muestras de suelo de Marte; si hubiera vida, consumiría los alimentos y dejaría rastros gaseosos de su metabolismo, que los monitores radiactivos detectarían.Para asegurarse de que se trataba de una reacción biológica, la prueba se repitió después de alterar el suelo, lo que resultaría letal para la vida conocida. Asimismo, si hubiera una reacción medible en la primera y no en la segunda muestra, eso sugeriría fuerzas biológicas funcionaban, y Levin sostiene que eso fue exactamente lo que sucedió.“La NASA concluyó que el LR había encontrado una sustancia que imitaba la vida, pero no la vida”, manifestó el exmiembro de la agencia espacial.

Marte tuvo lagos y ríos, pero se evaporaron hace 3500 millones de años

Sal. El rover Curiosity de la NASA halló sedimentos que contienen sal de sulfato en el cráter, lo que sugiere que alguna vez tuvo lagos salados en el cráter Gale, un lecho de un lago antiguo con una montaña en el centro. Estas sales son evidencia de la evaporación del lago del cráter en el ambiente árido del planeta rojo. También creen que estudiar rocas más jóvenes en el futuro podría arrojar más luz sobre cómo se secó la superficie marciana, consignó la CNN

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Días atrás, huellas de antiguos estanques de salmuera poco profundos que se desbordaban y secaban han sido identificadas por el rover Curiosity en rocas ricas en sales minerales del cráter Gale de Marte. FOTO: Gentileza NASA

Presencia de Metano y arcilla. En junio de 2019, el rover Curiosity detectó 21 partes por billón de unidades de metano por volumen,  Eso significa que, del volumen de aire en Marte que está se evaluó, una milmillonésima parte del mismo es metano, informó la NASA. En la Tierra, la vida microbiana es una fuente clave de metano, por lo que este descubrimiento podría ser clave para investigar la existencia de vida en ese planeta, aunque los especialistas sostienen que las interacciones entre las rocas y el agua también pueden crear metano, y Marte tiene agua y una gran cantidad de rocas.

En ese marco, en agosto de este año también se dio a conocer que el rover Curiosity hizo hallazgos en el mismo cráter Gale relacionados con la arcilla en el lecho de ese lago antiguo. "Estamos viendo una evolución en el antiguo entorno del lago registrado en estas rocas”, manifestó Valerie Fox, colíder de la campaña de arcilla en el Instituto de Tecnología de California en ese momento. “No fue solo un lago estático. Nos está ayudando a pasar de una visión simplista de Marte pasando de húmedo a seco. En lugar de un proceso lineal, la historia del agua fue más complicada”, agregó. 

La Nasa grabó por primera vez un terremoto en Marte

¿Ronquidos en Marte? Esto es quizás uno de los puntos más interesantes de las últimas investigaciones, dado que la NASA captó sonidos extraños que se escuchan en el planeta rojo. Esto se pudo lograr gracias al sismómetro de la sonda Insight, el cual aterrizó en Marte en noviembre 2018 y captó extraños sonidos.

Día y noche. El InSight de la NASA usó la cámara en su brazo robótico para tomar fotos el 24 y 25 de abril de este año, y con esa imagen capturó el amanecer en Marte. Otra cámara también examinó nubes en el cielo durante la puesta de sol.

Símbolo y galleta con crema. En junio de 2019, el “Mars Reconnaissance Orbiter” de la agencia espacial logró obtener la imagen de un extraño montículo en la superficie marciana similar al de Starfleet, de “Star Trek”, la organización de exploración espacial, diplomacia, investigación, defensa y mantenimiento de la paz. Especialistas estiman que el montículo pudo haber ocurrido por cuenta de una erupción que lanzó lava alrededor de dunas de arena, pero sin cubrirlas.

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La NASA detecta un símbolo de Star Trek en la superficie de Marte. Foto: Gentileza CNN

Otra de las imágenes que fueron captadas, en este caso en septiembre de 2019, fue la tomada por el orbitador Roscosmos ExoMars y la Agencia Espacial Europea en la que su superficie parece una galletita con crema. La foto es a causa del invierno en los polos del planeta rojo, que hace que el hielo de dióxido de carbono cubra las dunas en una capa delgada. En primavera, esta capa se transforma inmediatamente de hielo a vapor y la descongelación ocurre desde el fondo de la duna y sube.

Próxima misión. El róver Mars 2020 de la Nasa, que se lanzará el próximo verano boreal, será el primero en recolectar muestras de material marciano para enviar de vuelta a la Tierra. Si los científicos descubren que alguna vez hubo vida, o si la hay vida, en el planeta rojo, ¿podrá la gente manejar un concepto tan extraterrestre? El científico en jefe de la NASA Jim Green opina que no. En ese sentido, argumentó: “Lo que sucede después es un conjunto completamente nuevo de preguntas científicas, ¿es esa vida como nosotros? ¿cómo estamos relacionados?”.

F.D.S./F.F.


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