CIENCIA
Enfermedades

La solución a "The Last of Us": desarrollan una vacuna altamente eficaz contra los hongos

Realizada por investigadores de la Universidad de Georgia, la vacuna conocida como NXT-2 funcionó contra las tres familias de hongos más comunes que causan enfermedades en las personas.

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La vacuna desarrollada por investigadores de la Universidad de Georgia, EEUU, se conoce como NXT-2. Su elaboración permite atacar directamente a una enzima compartida por las tres cepas de hongos que más daño hacen. Según el instituto de análisis Farestaie “Más de 300 millones de personas sufren enfermedades fúngicas graves y más de 1,6 millones mueren al año en el mundo, por causas directamente relacionadas con las enfermedades producidas por hongos”.

La NXT-2 funciona proporcionando al cuerpo anticuerpos que pueden combatir infecciones causadas por tres especies de hongos: Aspergillus, Candida y Pneumocystis. La vacuna ya fue 100% efectiva en la prevención de infecciones graves en monos y ratones inmunodeprimidos y expuestos a una cantidad letal de hongos. Como consecuencia de estos resultados, los investigadores dicen que los planes para un ensayo en humanos ya está en marcha.

Síntomas de las infecciones por hongos

Los síntomas de las infecciones por hongos a menudo incluyen dificultad para respirar, fatiga, dolores de cabeza, sudores nocturnos y dolores musculares, entre otros.

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Las infecciones fúngicas comunes que enfrentan las personas incluyen el pie de atleta, una erupción escamosa que puede causar picazón o escozor, aftas, donde se desarrollan lesiones blancas en la lengua o la parte interna de la mejilla, e incluso caspa, que puede desencadenarse por infecciones fúngicas entre otras causas.

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The Last of Us: de la pantalla a la realidad

La serie “The Last of Us” de HBO, basada en el exitoso videojuego del mismo nombre, tiene lugar tras el inicio de la pandemia. Con la mayoría de la población muerta y zombificada, los humanos que quedan recurren a brutales tácticas de supervivencia.

La población se transforma en zombi como consecuencia de una enfermedad producida por un hongo (el Ophiocordyceps) que convierte a sus víctimas. La serie lo evidencia a través de un proceso lento que poco a poco va devorando a su víctima desde adentro, extrayendo hasta el último nutriente y evaporando la conciencia, hasta dejarlo zombi.

La Organización Mundial de la Salud advierte que las infecciones fúngicas se están convirtiendo en una "gran amenaza " para la salud pública y son más comunes en todo el mundo a medida que el clima cambiante hace que los entornos sean más adecuados para ellas.

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La serie de HBO, The Last of Us.

Crecimiento infeccioso

"Existe una importante necesidad clínica no satisfecha de este tipo de prevención y tratamiento, especialmente entre las personas inmunodeprimidas", dijo la Dra. Karen Norris, profesora de medicina veterinaria en la UGA y científica principal detrás de la vacuna al Dailymail.

La profesional agregó que "la población de pacientes en riesgo de infecciones fúngicas invasivas ha aumentado significativamente en los últimos años". Las infecciones fúngicas se producen cuando una persona inhala o entra en contacto con las esporas.

En general, las personas sanas son buenas para combatir las infecciones por hongos. Pero aquellos que tienen condiciones subyacentes como VIH, cáncer o diabetes, o tienen un sistema inmunitario debilitado, corren un mayor riesgo de sufrir enfermedades graves y morir.

Crisis climática y otra consecuencia

El clima más cálido y húmedo, producto del cambio climático, aumentó la propagación de las infecciones en personas inmunosuprimidas. En 2021, un hongo negro mató a miles de personas en India, entre las víctimas el 85% también eran pacientes de Covid.

Por otra parte, en los EE.UU. se extendió la infección fúngica denominada 'Fiebre del Valle' que mata a una de cada cien personas a las que infecta. Con relación a las enfermedades fúngicas, la Dra. Norris detalló "es un área que ha estado subdesarrollada en el frente de la investigación durante mucho tiempo”. Y aclaró: “Estas son poblaciones muy grandes de personas que corren el riesgo de infecciones fúngicas invasivas y, aunque se han realizado esfuerzos considerables para desarrollar vacunas, ninguna ha sido aprobada todavía".

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Eficaz y sin efecto secundario

Hasta el momento la vacuna NXT-2 fue la única inyección que previno eficazmente la infección grave contra los tres hongos en todos los animales con los que se probó. Además, tampoco mostró ningún efecto secundario adverso significativo en los 12 animales que la recibieron y no estuvieron expuestos a la enfermedad mortal.

El Dr. Matthew Fisher, profesor de medicina en el Imperial College Longon en el Reino Unido que investiga hongos, le dijo a la cadena CNN: “Siempre estamos rodeados de esporas de hongos. Hemos vivido con ellos desde que hicimos camas en la sábana hace 500.000 años, incluso antes de que nos convirtiéramos en humanos modernos”. Y concluyó: "Hemos tenido que adaptar este exquisito sistema inmunológico que tenemos que defender contra las esporas, porque muchas de ellas son potencialmente [peligrosas]".

Si bien la coccidioidomicosis no se probó contra la vacuna NXT-2, su propagación ha hecho que los expertos se concentren más en el desarrollo de tratamientos para estas enfermedades.

NT / ED