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BLOOMBERG / Marcado crecimiento
viernes 15 marzo, 2019

Minera de litio planea acelerar sus proyectos en la Argentina

Lithium Americas Corp. ha dicho que podría acelerar los planes para duplicar el tamaño de su proyecto.

Laura Millán Lombrana y Jonathan Gilbert

Salinas Grandes. Argentina cuenta con los mayores recursos de litio del mundo, pero va a la zaga de Australia y Chile en producción, según el Servicio Geológico de Estados Unidos. Foto: Cedoc

Lithium Americas está desarrollando la mina Cauchari-Olaroz en la provincia argentina de Jujuy con su socio de riesgo compartido Ganfeng Jiangxi Ganfeng Lithium Co Ltd., que adquirió el 37,5 por ciento del proyecto en octubre. Ambos socios podrían tomar una decisión sobre un aumento de la capacidad antes de que el proyecto comience su producción en la segunda mitad de 2020, dijo Gabriel Rubacha, presidente de operaciones sudamericanas de Lithium Americas.

Rubacha dijo en una entrevista en Buenos Aires que la entrada de Ganfeng ha acelerado el desarrollo del proyecto y las conversaciones sobre posibles expansiones. El directivo añadió que seguía convencido de que el proyecto tiene un mayor potencial y que la decisión de avanzar con la expansión se podría tomar más pronto que tarde.

El mercado del litio celebra el pronóstico del mayor proveedor

La producción y el consumo en el mercado de litio están en equilibrio en la actualidad, pero se espera que la demanda del mineral clave para fabricar baterías recargables alcance 1 millón de toneladas para 2025, frente a las 300.000 toneladas en la actualidad, según los productores, entre los que se incluye la principal minera de litio Albemarle Corp. Por otra parte, los productores establecidos se han enfrentado a contratiempos, como fallos técnicos o el mal tiempo, mientras se apresuraban a expandir las operaciones existentes.

Mercado ajustado

El proyecto de Lithium Americas de US$425 millones podría aliviar parte de la rigidez del mercado. Se espera que el nuevo proyecto de litio más avanzado de Argentina alcance una capacidad de producción de 25.000 toneladas anuales a partir de la segunda mitad de 2020. La segunda fase del proyecto podría elevar la capacidad a 50.000 toneladas al año, dijo Rubacha.

En 2017, SQM dijo que la expansión requeriría una inversión de alrededor de US$250 millones, pero Rubacha no quiso dar una estimación durante la entrevista, aunque matizó que sería significativamente inferior a los US$400 millones.

Rubacha dijo que creía en la tendencia de la demanda y que el grupo tenía un coste operativo que hacía que la presencia de la compañía en ese mercado resulte interesante, pese a las fluctuaciones.

Los precios del carbonato de litio producido en América del Sur han caído un 17 por ciento a su nivel más bajo en 18 meses desde un récord de US$15.750 la tonelada en mayo del año pasado, según Benchmark Mineral Intelligence. El precio sigue siendo más del doble del nivel a finales de 2015.

No obstante, la volatilidad del mercado ha afectado la capacidad de las empresas mineras más pequeñas para encontrar financiamiento para sus proyectos, dijo Mariano Lamothe, subsecretario argentino para desarrollo minero, en una entrevista en Buenos Aires. Lamothe manifestó que la tecnología está madurando y que los grandes jugadores están empezando a llegar al mercado.

El gigante surcoreano Posco compró una participación en un proyecto de litio del Salar del Hombre Muerto en agosto del año pasado, mientras que productor argentino de petróleo Pluspetrol invertirá US$7 millones en un proyecto del Salar de Arizaro a través de una sociedad conjunta con la canadiense LSC Lithium Corp.


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