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CIENCIA / Estudiar el universo
sábado 13 abril, 2019

Agujero negro: por qué la Argentina se quedó afuera del hito científico

El radiotelescopio Llama podría haber participado de la obtención de la primera imagen. Pero, según científicos, su instalación en Salta está frenada por falta de fondos.

Florencia Ballarino y Cecilia Farré

Gigante. Una vez instalada, la antena tendrá 12 metros. Foto: gza llama
sábado 13 abril, 2019

Doscientos científicos de todo el mundo anunciaron el último miércoles que habían obtenido la primera imagen de un agujero negro, un hallazgo histórico para la ciencia que viene a comprobar la teoría descrita por Albert Einstein cien años atrás. En el Instituto de Astronomía y Física del Espacio (IAFE) científicos argentinos vieron la conferencia por streaming con una mezcla de sentimientos.

Por un lado, emoción por el logro alcanzado por sus pares y, por el otro, desilusión y bronca por no haber formado parte de la red de ocho radiotelescopios repartidos por todo el mundo –llamada Telescopio Horizonte de Sucesos (EHT en inglés)– que actuaron juntos como una sola antena parabólica para observar el agujero negro en el centro de la galaxia Messiter 87 y construir la imagen.

“Nosotros podíamos hacer eso. De hecho, esa combinación de radiotelescopios de gran línea de base ha sido la herramienta de mi grupo de investigación. Formé gente para usar eso, tuvimos mucha actividad y cuando empezó el proyecto de hacer el EHT Argentina estuvo invitada porque tenía la posibilidad de tener una antena en Salta operando junto con este conjunto”, se lamentó la astrofísica Gloria Dubner, ex directora del IAFE e investigadora del Conicet durante el evento “Argentina: el futuro es ciencia” del gobierno de Santa Fe.

La antena en cuestión tiene  12 metros de diámetro y forma parte del proyecto astronómico argentino-brasileño Llama (Large Latin American Millimetre Array). La idea era instalar un potente radiotelescopio en el valle salteño Abra Alto Chorrillos, a 4.825 metros sobre el nivel del mar y que estuviera a punto para incorporarse al EHT.

El proyecto nació partir de un convenio firmado en 2014 entre el ex Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación Productiva de la Nación y la Fundación para la Ciencia del Estado de San Pablo (Brasil). Esta última invirtió más de 10 millones de dólares en la compra de la antena construida en Alemania y que aún no fue instalada. Argentina debía hacer una inversión semejante en infraestructura, equipamiento y preparación del terreno.

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Sin embargo, según datos a los que accedió PERFIL, el ex Mincyt invirtió solo 3,5 millones mientras que la provincia de Salta puso un millón para la construcción del edificio en San Antonio de los Cobres que es la base para el personal que va a mantener el funcionamiento del telescopio.

“Este proyecto está atrasado en financiamiento desde el año 2017. Estamos esperando que se desembolsen 3 millones de dólares que corresponden a ese año y que aún no han sido asignados”, le dijo a PERFIL Félix Mirabel, doctor en Astronomía y miembro del comité científico de Llama.

“Este proyecto está atrasado en financiamiento desde el año 2017. Estamos esperando que se desembolsen 3 millones de dólares que corresponden a ese año y que aún no han sido asignados”, le dijo a PERFIL Félix Mirabel, doctor en Astronomía.

“En este momento la situación es tal que, por ejemplo, luego de una intensa tormenta de nieve que hubo en la Cordillera, es necesario que personal en Salta pueda ir a ver a 4.850 metros de altura cuál es el estado de los contenedores en los que está el instrumental para ver si se ha filtrado agua que pueda deteriorar los equipos. Eso tiene un costo en combustible y dos días de trabajo del orden de los 300 dólares y la respuesta de la Secretaría de Ciencia de esta semana fue que no están dispuestos a desembolsar dinero”, explicó Mirabel.

Demora. Tampoco está lanzada la licitación para comenzar con los trabajos de construcción de la base del telescopio. Esto ya es motivo de preocupación en Brasil. “Mi expectativa era que la antena pudiera ser montada para fines de este año y que las primeras observaciones podrían realizarse en 2020.

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El primer trabajo importante que se debe realizar, en la actualidad, es la construcción de la base de concreto (hormigón), en la que se instalará la antena. La razón por la cual la construcción no comenzó aún es algo que no entiendo completamente”, explicó Jacques Lepine, del Instituto de Astronomía, Geofísica y Ciencias Atmosféricas de la Universidad de São Paulo (Brasil) e investigador de Llama.

Hace tres años científicos argentinos fueron contactados por el investigador principal del Event Horizon Telescope, Sheperd Doeleman, para saber si Llama podría incorporarse a ese proyecto, la respuesta fue negativa. “Llama hubiera cumplido un rol importante para la calibración de las observaciones”, aseguró Mirabel.

“Llama hubiera cumplido un rol importante para la calibración de las observaciones”, aseguró Mirabel.

José Viramonte, Doctor en Geología de la Universidad Nacional de Salta y miembro del Consejo Científico de Llama, también lamentó el atraso en el proyecto: “Estamos todos muy apenados. Podríamos haber participado del conjunto de radiotelescopios que consiguieron la primera imagen de un agujero negro”.

“La antena no se pudo usar en este maravilloso experimento que probablemente va a llevar a un Premio Nobel y del que Argentina no pudo participar”, concluyó Dubner.

 

La decisión política es seguir apoyando el proyecto
Desde la Secretaría de Ciencia, Tecnología e Innovación Productiva negaron que el proyecto argentino-brasileño Llama que comprende la instalación de un radiotelescopio en Abra Alto Chorrillos (Salta) esté paralizado por falta de financiamiento.

“Hubo una demora que se produjo a fines de 2017 cuando llegó la antena al país. Ocurrió un accidente en su traslado y se dañó una pieza de la antena. Eso trajo una serie de contratiempos a la ejecución que tuvieron que ver con la intervención de la aseguradora y con una revisión técnica del daño producido. Estuvimos esperando que nos vuelvan a mandar la pieza que fue dañada en ese accidente”, le dijo a PERFIL Paula Nahiñak, subsecretaria de Coordinación Institucional.

“Es un proyecto muy complejo que siempre contó con fondos. De hecho, tiene fondos sin ejecutar. El compromiso y la decisión política es seguir apoyándolo porque es un proyecto de relevancia”.

Si están los fondos, ¿por qué no se ejecutan?
—El proyecto tiene la autonomía para hacer la ejecución de los fondos. Es una obra de infraestructura que tiene cierta dificultad. Para construir los cimientos es necesario hacer diversos estudios técnicos para avanzar con los pliegos de esa obra.
—Pero los estudios ya están...
—Sí, los estudios están y estamos en este punto, hay que abrir la licitación para la construcción de los cimientos.
—¿Cuándo se va a lanzar la licitación?
—Dependen de los tiempos administrativos del proyecto. No hay una fecha definida.

 


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