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BLOOMBERG / Low cost
miércoles 13 noviembre, 2019

Por qué la nueva era de viajes aéreos en Argentina está en riesgo

Los pasajeros de las compañías aéreas han podido disfrutar por primera vez del auge global de las aerolíneas low-cost. Ahora, el cambio hacia una mayor competencia está amenazado por un rival potencial: el presidente electo Alberto Fernández.

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Carolina Millan, Jorgelina do Rosario y Fabiola Moura


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Argentina's First Low-Cost Carrier Flybondi Airlines Arrives At Palomar Airport Foto: Bloomberg

Los pasajeros de las compañías aéreas de Argentina han podido disfrutar por primera vez del auge global de las aerolíneas low-cost. Ahora, el cambio hacia una mayor competencia está amenazado por un rival potencial: el líder recién elegido del país.

Aunque el presidente electo, Alberto Fernández, aún no ha detallado sus planes para la industria, enfatizó durante su campaña la necesidad de impulsar a la emblemática empresa estatal Aerolíneas Argentinas. Su rival, el presidente saliente Mauricio Macri, defendió políticas que permitieron a los operadores aéreos de bajo costo competir de manera más efectiva por los pasajeros desde el año pasado.

Las aerolíneas low cost están de moda, pero no siempre son más económicas

La rotunda victoria de Fernández —impulsada por el rechazo de los votantes a las medidas de austeridad adoptadas como parte de un crédito de US$56.000 millones del Fondo Monetario Internacional— pone en peligro una apertura del mercado de la aviación que ha permitido que medio millón de pasajeros vuelen por primera vez. La mayor aerolínea low-cost, Flybondi, recibió una atención no deseada la semana pasada después de que su exdirector ejecutivo calificara al partido político de Fernández como un “cáncer” tras la filtración de mensajes personales.

Obstáculos en infraestructura

“La administración de Fernández puede hacer la vida mucho más difícil para las nuevas empresas y favorecer a Aerolíneas Argentinas”, dijo Savanthi Syth, analista de aerolíneas en Raymond James. “Existe el riesgo de que el entorno un tanto favorable, a través de la eliminación de barreras a la entrada de competencia basada en el mercado, se revierta con un cambio de administración”.

 

“La administración de Fernández puede hacer la vida mucho más difícil para las nuevas empresas", dijo Savanthi Syth. 

De los diversos planes generales de Macri, la apertura del sector aeronáutico fue uno de las pocos que se ejecutaron con éxito. Autorizó la competencia en más rutas y eliminó el piso en las tarifas aéreas. Junto con el operador aeroportuario Corporación América, el gobierno invirtió US$2.200 millones desde 2016 en obras de infraestructura. El Palomar, un antiguo aeropuerto militar cerca de Buenos Aires, fue adaptado para vuelos comerciales.

Pocos viajes

Empresas como Flybondi, Norwegian Air Shuttle ASA y JetSmart de Chile llegaron a Argentina que, según Syth, registra la menor cantidad de viajes de América Latina por persona después de Venezuela. Argentina tuvo 14,2 millones de pasajeros nacionales en 2018, un 13% más que el año anterior, y las aerolíneas de bajo costo actualmente vuelan en 40 rutas. Las aerolíneas low-cost han trasladado a más de 3,4 millones de pasajeros desde principios de 2018, según el Ministerio de Transporte.

“Seguimos haciendo lo que sabemos hacer que es ser eficientes y demostrar que podemos mantener el modelo, que es un modelo que no tiene partido político”, dijo Mauricio Sana, director comercial de Flybondi, en comentarios antes del revuelo de la semana pasada que involucraba al exjefe de la compañía. El exdirector ejecutivo de Flybondi, Julian Cook, renunció a la junta de la empresa después de manifestar duras palabras contra el partido del próximo presidente.

Para las aerolíneas de descuento, el camino no siempre ha sido fácil en un país con una inflación del 50% y una economía que avanza a su segunda contracción anual consecutiva este año y una tercera esperada para 2020.

Quizá el problema más difícil de enfrentar ha sido la caída del peso argentino, que perdió la mitad de su valor el año pasado y ya descendió un 37% en 2019. La mayor parte del descenso de este año se produjo después de la votación primaria de agosto que presagió la victoria electoral de Fernández.

Desfase de divisas

La volatilidad es una mala noticia para una industria donde el poder adquisitivo está en moneda local, pero hasta el 60% de los costos están en dólares.

“El aumento de la inflación ha impuesto algunos desafíos a la capacidad de las empresas para crecer y mantener la operación”, dijo Ole Christian Melhus, director ejecutivo de Norwegian Air Argentina, que opera rutas nacionales y un vuelo a Londres. “Los planes de crecimiento se han reducido”.

Flybondi cuenta con la mayoría de las rutas de las aerolíneas de descuento y una cuota de mercado nacional del 8%. Desde los cambios en la política de la compañía aérea, la porción controlada por Aerolíneas Argentinas ha caído a 65% en lo que va del año frente al 74% de 2015, según el Ministerio de Transporte. Sin embargo, el operador aéreo insignia voló un 3% más de pasajeros en los primeros ocho meses de 2019 en comparación con el mismo período del año pasado a medida que aumentaba el número de viajeros.

Qué hay que saber antes de viajar en low cost

Fernández, quien asumirá la presidencia el 10 de diciembre después de ganar en primera vuelta el 27 de octubre, hizo campaña con el compromiso de aumentar los salarios e impulsar el gasto de los consumidores. Su compañera de fórmula, la expresidenta Cristina Fernández de Kirchner, adoptó un enfoque proteccionista de la economía durante sus dos períodos en el cargo.

En la industria de las aerolíneas, el presidente entrante se ha quejado de que el aumento de los operadores de descuento ha presionado más a Aerolíneas.

“Hizo que las low-cost vayan a los destinos rentables y Aerolíneas se tiene que hacer cargo de los destinos que no son rentables”, dijo en una entrevista de radio durante la campaña. Hay que “revisar eso”.

Mayores subsidios

La compañía controlada por el estado requerirá más de US$300 millones en subsidios este año, frente a los US$197 millones de 2018, debido a la última volatilidad de la moneda, dijo el ministro de Transporte de Macri, Guillermo Dietrich. Otro obstáculo para sus finanzas proviene de la fortaleza de sus sindicatos, que requieren más pilotos y mecánicos por avión que otras compañías que operan en el país, dijo.

"Aerolíneas se tiene que hacer cargo de los destinos que no son rentables. Hay que revisar eso”. Alberto Fernández.

“Hemos trabajado duro para reducir costos”, dijo. “Para reducir los kilogramos de la aeronave, analizamos todo, desde la digitalización de manuales hasta el peso de los revolvedores de café”.

Muchos de los operadores de bajo costo están diversificando su riesgo en medio de la turbulencia. Cuatro de ellos anunciaron este año que abrirán rutas a Brasil, el mercado más grande de la región.

Sin embargo, en última instancia, su destino depende de lo que ocurra en Argentina.

“Todavía no hay nada claro”, dijo Sana de Flybondi.


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