CIENCIA
Descubrimiento científico

Un misterioso objeto espacial emite señales que desafían la comprensión del universo

Su origen es especialmente difícil de determinar por la larga duración de sus pulsos energéticos. "Esto es extraordinario", exclamó una científica.

Objeto estelar misterioso
Objeto estelar misterioso sorprende a los investigadores | Captura de vídeo

Un equipo de científicos descubrió un misterioso objeto estelar que emite un pulso de cinco minutos cada 22 minutos, el cual que desafía las anteriores comprensiones del espacio. Algunos escépticos no consideran que sea algo natural, sino producto de seres extraterrestres intentando comunicarse, aunque los investigadores desestiman esta idea.

El objeto en cuestión fue descubierto por astrónomos de la Universidad Curtil del Centro Internacional para la Investigación de Radio Astronomía (ICRAR) y consideran que podría ser un magnetar de período ultralargo.

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Se trata de un tipo de estrellas compuestas de neutrones que tienen campos magnéticos extremadamente fuertes los cuales pueden producir poderosos estallidos de energía que es expulsada por breves períodos en forma de rayos X y rayos gamma.

Los magnetares conocidos liberan esta energía en intervalos que van desde los pocos segundos hasta los pocos minutos. El objeto descubierto emite ondas de radio cada 22 minutos, lo que lo convertiría en el magnetar con el lapso de tiempo más largo jamás detectado. 

Objeto estelar misterioso
Recreación artística del objeto misterioso controlado por el telescopio espacial XMM-Newton.

El extraño objeto que envía pulsos hacia la Tierra

No todos los magnetares producen ondas de radio suficientes para ser captadas por los radiotelescopios de la Tierra. Algunos existen por la llamada ‘línea de la muerte’, un umbral crítico donde el campo magnético de una estrella se vuelve demasiado débil para poder generar emisiones de alta energía. 

“El objeto que hemos descubierto está girando demasiado lento para producir ondas de radio, está por debajo de la línea de la muerte”, dijo Natasha Hurley-Walker, supervisora principal de la investigación.

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Además, la autora aclaró: “Asumiendo que es un magnetar, no debería ser posible que este objeto produzca ondas de radio. Pero los estamos viendo”. Y enfatizó, “cualquiera que sea el mecanismo detrás de esto es extraordinario”.

La doctora también comentó que el supuesto magnetar, llamado GPM J1839-10, está a 15.000 años luz de distancia de la Tierra, en la constelación Sctutum, y lleva al menos 33 años emitiendo pulsaciones. 

El equipo revisó los archivos de los principales radiotelescopios del mundo y así descubrió que la señal del objeto había sido detectada por primera vez en 1988. “Tenía cinco años cuando nuestros telescopios registraron por primera vez este objeto, pero nadie lo notó y permaneció oculto en los datos durante 33 años”, mencionó Hurley-Walker. 

Dr. Natasha Hurley-Walker
Natasha Hurley-Walker, astrónoma encargada de la investigación.

Los investigadores sostienen que este descubrimiento plantea nuevas preguntas sobre la formación de los magnetares y que incluso podría arrojar luz sobre el origen de fenómenos misteriosos del espacio como las ráfagas de radio rápidas, emisiones brillantes y potentes que oscilan en fracciones de segundos.

Pero primero el equipo debe llevar a cabo más observaciones para ver si se logran descubrir objetos estelares similares a GPM J1839-10. Esto podría ayudarlos a confirmar de una vez por todas si el objeto misterioso se trata de un magnetar de período ultralargo o tal vez algo aún más fenomenal, como un enlace con extraterrestres, según lo que algunos consideran. 

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Cómo se descubrió el objeto estelar que emite pulsos

El objeto estelar es el segundo de su tipo jamás detectado. Su descubrimiento se produjo después de que se realizará el primer avistamiento de un magnetar de período ultalargo, el cuál produjo un estallido gigante de energía tres veces por hora. No se parecía a nada que los astrónomos hubieran visto antes. 

El primer hallazgo se realizó por un estudiante de investigación de pregrado de la Universidad de Curtin, llamado Tyrone O’Doherty, y fue hecho público el año pasado, dejando a los científicos de la institución ‘perplejos’.

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"Comenzamos a buscar objetos similares para averiguar si se trataba de un evento aislado o solo de la punta del iceberg", comentó Hurley-Walker. 

Entre julio y septiembre de 2022 el equipo escaneó el espacio utilizando el radiotelescopio Murchison Widefield Array (MWA), ubicado en el interior de Australia Occidental. Poco tiempo después lograron detectar el segundo supuesto magnetar de período ultralargo.

Radiotelescopio Murchison Widefield Array (MWA)
Murchison Widefield Array (MWA), un radiotelescopio en Wajarri Yamaji Country en el interior de Australia Occidental.

Para confirmar el descubrimiento también se utilizaron otros radiotelescopios alrededor del mundo, incluidos los tres CSIRO en Australia, el MeerKAT en Sudáfrica, el telescopio Grantecan (GTC) de 10m y el telescopio espacial XMM-Newton.

"Este objeto notable desafía nuestra comprensión de las estrellas de neutrones y los magnetares, que son algunos de los objetos más exóticos y extremos del universo", concluyó la autora.

La investigación fue publicada este miércoles en la revista científica Nature.

 

nt / Gi