CIENCIA
Fenómeno astronómico

El "cometa verde" visto desde Argentina, en su primera visita a la Tierra en 50.000 años

Según informaron desde el Planetario de la Ciudad de Buenos Aires, el cometa C/2022 E3 alcanzará su mayor nitidez en la noche del 5 de febrero y podría verse a simple vista en zonas alejadas de centros urbanos.

cometa C/2022 E3 (ZTF)
Cometa C/2022 E3 (ZTF) | Gtlza. Prensa NASA (José Francisco Hernández)

Especialistas informaron que el cometa "verde" que está pasando cerca de la Tierra por primera vez en 50.000 años podrá ser visible en Argentina a partir de la noche del 5 de febrero. Se trata del C/2022 E3 (ZTF), que fue visto en nuestro cielo cuando los neandertales habitaban el planeta y, según precisaron algunos especialistas, podríamos ser los últimos humanos en observarlo.

Si bien alcanzó su mínima distancia a la Tierra el 1 de febrero, desde el Planetario de Buenos Aires informaron que el cometa comenzaría a ser visible en Argentina en la noche del domingo 5 de febrero, entre las 21 y las 23 horas.

"Por entonces, se ubicará ligeramente 'a la izquierda y abajo' de la famosa estrella Capella: la sexta más brillante del cielo nocturno", detalló Mariano Ribas, Coordinador del Área de Divulgación Científica del Planetario "Galileo Galilei". Asimismo, aclararon que existe la posibilidad de que sea observable en las provincias del norte del país desde el 4 de febrero.

"A partir del 9 de febrero, el cometa 'desfilará' por la constelación de Tauro, donde, entre otras cosas, tendrá un encuentro aparente con Marte, los días 10 y 11. Otra excelente referencia para ubicar al cometa", agregó. Además, el especialista explicó que los días donde mejor podría apreciarse el cometa serían del 8 al 12, con la posibilidad de que se extiendan hasta el 14 o 15 "cuando ya se ubicará cerca de la brillante, rojiza y famosa estrella Aldebarán".

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¿Se verá a simple vista en Argentina?

Si bien astrónomos de la NASA indicaron que en ciertas condiciones el cometa podría verse a simple vista, Ribas aclaró que ese no será el caso en el cielo de Buenos Aires o de cualquier otra ciudad grande o mediana. "Como referencia y antecedente cercano, tenemos al recordado cometa Leonard (C/2021 A1), que hace poco más de un año (en diciembre de 2021) llegó a magnitud 4 (o alguna décima más), y aún así no se pudo ver a ojo desnudo en nuestra ciudad", detalló.

En ese sentido, explicó que quienes se encuentren en centros urbanos deberán recurrir a binoculares o un telescopio para apreciarlo. Sin embargo aclaró que, "incluso en ese caso, difícilmente se vea más que una muy pálida manchita elongada".

Vista del cometa verde
Según el Planetario de Buenos Aires, el cometa será visible en Argentina a partir de la noche del 5 de febrero.

A pesar de esto, aclaró que lejos de las ciudades el panorama podría ser más alentador. Al respecto, sostuvo que el cometa podría verse a simple vista en zonas alejadas de la contaminación lumínica urbana, siempre y cuando se mantenga en torno a magnitud 5. A pesar de esto, tendría la forma de "una diminuta nubecita perdida en el cielo estrellado".

Por ese motivo, el astrofotógrafo recomendó utilizar binoculares y telescopios en lugares oscuros y alejados de las ciudades para tener la mejor experiencia visual. "En suma: para ver al cometa lo mejor posible, habrá que alejarse de las ciudades, y buscar un lugar oscuro y a cielo abierto", concluyó Ribas.

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Un "espectáculo increíble" que no regresará: la explicación de los expertos

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La impresionante foto del C/2022 E3 (ZTF) que capturó McCarthy.

Ahora, el astrofotógrafo estadounidense Andrew McCarthy obtuvo un adelanto de la "bola de hielo" única que próximamente veremos. En la imagen, capturó la estela verdosa y la cola larga y brillante. "Si bien no es tan brillante como Neowise o Leonard, este cometa todavía está dando un espectáculo increíble", aseguró McCarthy en una publicación en sus redes sociales.

El fotógrafo además contó que debió trasladarse hacia el desierto de Arizona y que conseguir una imagen de buena calidad fue muy complicado, debido a las "condiciones anormales de humedad y niebla".

Sobre la posibilidad de que no vuelva a pasar por la Tierra, la astrónoma Jessica Lee, del Real Observatorio de Greenwich, declaró a Newsweek: “Algunas predicciones sugieren que la órbita de este cometa es tan excéntrica que ya no está en órbita, por lo que no va a regresar en absoluto y seguirá avanzando”.

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En tanto, Bryce Bolin, que se encuentra realizando un programa postdoctoral de la NASA y descubrió el cometa el año pasado, afirmó que "en secreto espera que se desintegre" porque "ahí es donde está la ciencia más interesante" de un cometa como éste.

El C/2022 E3 (ZTF) tiene una órbita alrededor del Sol que pasa por los confines del sistema solar, por eso ha tardado tanto tiempo en regresar cerca de la Tierra, según informó The Planetary Society. El cometa tiene una "cola verdosa, una cola de polvo ancha y corta y una cola de iones larga y tenue".

Este astro pasará a unos 26 millones de millas de la Tierra (casi 42 millones de kilómetros) -lo más cerca que estará- el 1 de febrero. Eso es casi 109 veces la distancia media entre nuestro planeta y la Luna.

¿Por qué el cometa C/2022 E3 es verde?

Según el Centro Aeroespacial Alemán, la coloración verde es causada por una interacción entre un gas y el calor del sol cuando el cometa se acerca. Solo el calor del sol hace que el cometa brille; sin este brillo, no podríamos reconocerlo en la oscuridad del espacio.

¿Cuándo llega el cometa verde?

El cometa verde, bautizado científicamente como C/2022 E3, se acerca nuevamente a la Tierra. La última vez que esto sucedió fue hace 50.000 años, cuando el hombre de Neandertal u Homo neanderthalensis aún era una especie viva Por estos días, el brillo verdoso del cometa podrá verse a simple vista, bajo ciertas condiciones.

En los próximos días, el cometa se ubicará cerca de la Tierra según las dimensiones astronómicas; es decir, a una distancia estimada en "solo" unos 42 millones de kilómetros. Este 1 de febrero alcanzará su punto más cercano a nuestro planeta, en la presente trayectoria.

Acorde a la información difundida por la NASA, en el Hemisferio Norte el cometa verde debería ser visible justo antes del amanecer de finales de enero. En el Hemisferio Sur, será visible a principios de febrero. El momento de máximo acercamiento a la Tierra se dará entre el 1 y el 2 de febrero. 

Cabe destacar que debido a que la luna nueva puede proporcionar cielos más oscuros, podrá verse mejor desde ahora hasta el 2 de febrero. 

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¿Cuándo se verá mejor el cometa C/2022 E3?

Si desea ver el cometa y su brillo intensamente verdoso, desde el Hemisferio Norte debe girar hacia el nor-noreste en una noche despejada. Allí, el cometa ascenderá en el horizonte hacia la Osa Menor. "Es necesario que el cielo esté oscuro. Así el cometa se podrá ver con binoculares e incluso simple vista”, dice Dirk Steinhauer del observatorio Greifswald, en Alemania.

El mejor momento para verlo será probablemente la noche de este martes 31 de enero al 1 de febrero, a las 4 de la madrugada y después de que se haya puesto la Luna. Pero el cometa también se puede observar en las noches anteriores y posteriores a esta hora a partir de las 22:00, para lo cual lo mejor es contar con un telescopio.

Un cometa verde se verá desde la Tierra por primera vez en 50.000 años

En los primeros días es necesario utilizar un telescopio para ver al C/2022 E3 (ZTF), pero a medida que esté más cerca de "nuestro hogar" será necesario usar binoculares o largavistas hasta que finalmente será visible a simple vista.

Para conseguir una mejor observación, es recomendable una noche despejada y estar lejos de las luces de la ciudad, con cielos lo más oscuros posibles. Cuando la Luna esté en penumbra o debajo del horizonte, el cielo será aún más negro y las condiciones de avistamiento más propicias.

El cometa será claramente visible el 10 y 11 de febrero

Después del 1 de febrero, la visibilidad del C/2022 volverá a disminuir a medida que la luna creciente lo eclipse. Durante este tiempo, el cometa se alejará de la Tierra en dirección hacia Marte. Alrededor del 10 y 11 de febrero pasará por Marte y con un poco de suerte se podrá volver a ver.

¿Cómo obtuvo el cometa su nombre?

La C representa el hecho de que el cometa tiene un período orbital de más de 200 años. La combinación 2022 E indica que el cometa fue descubierto en 2022, en la primera quincena de marzo (E) y como el tercer cometa (3) en este período. El sufijo ZTF se refiere al programa "Zwicky Transient Facility (ZTF)" de un observatorio en California que descubrió el cometa.

Aunque su existencia solo se conoce desde hace un año, C/2022, como todos los cometas, ya tiene varios miles de millones de años. Proviene de los primeros días de nuestro sistema solar, y su órbita lo lleva hasta los bordes.

mb / ds